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Moteurs de notre ingéniosité

N ° 1031:
MÉCANISME D'ANTIKYTHERA

par John H. Lienhard

Cliquez ici pour l'audio de l'épisode 1031.

Aujourd'hui, nous trouvons un ordinateur de 2000 ans sur le fond de l'océan. Le College of Engineering de l'Université de Houston présente cette série sur les machines qui font fonctionner notre civilisation, et les personnes dont l'ingéniosité les a créées.

Avant Pâques, en 1900, six plongeurs d'éponges grecques et leur équipage ont été emportés en Méditerranée entre les îles de Cythère et de Crète. Ils ont jeté l'ancre près de la petite île d'Anticythère, juste au sud-est de Cythère.

Ils ont donc décidé de plonger dans ces eaux inconnues pour voir s'ils pouvaient trouver des éponges. Ce qu'ils ont découvert, c'est la carcasse d'un navire de commerce qui avait coulé vers 80 av. J.-C., juste avant Cléopâtre, juste avant la Rome impériale.

C'était la première épave ancienne trouvée. Donc, le gouvernement grec a renvoyé les plongeurs d'éponges sur un navire de la marine. Ils ont plongé de 140 pieds dans l'épave. C'était avant l'appareil de plongée et les réservoirs respiratoires! Ils ont plongé pendant un an, élevant des statues, des amphores et d'autres marchandises commerciales. Au moment où ils ont terminé, un plongeur était mort et deux étaient paralysés de façon permanente.

Au fur et à mesure que les nouvelles des journaux sur la découverte se transformaient en nouvelles d'hier, les chercheurs ont commencé à examiner de près un élément - un jeu d'engrenages en laiton gravement corrodé, encastré dans un cadre en bois. Mais, en 1900, nous ne savions pas comment préserver le bois ancien lorsque nous l'avons sorti de la mer. Le cadre s'est vite effondré et s'est brisé.

Ils pensaient que le gadget devait être une sorte d'astrolabe de navigation, et les fragments étaient là au musée. En 1973, l'historien de Yale, Derek de Solla Price, a finalement publié une étude monumentale de soixante-dix pages. Quand il l'a fait, toute notre vision de l'ancienne technologie méditerranéenne a dû changer.

D'après ce que nous pouvons lire des inscriptions sur les engrenages, nous voyons qu'il s'agissait d'un petit planétarium, conçu pour calculer et afficher la position du soleil et de la lune. Son train d'engrenages complexe était, en fait, un ordinateur analogique sophistiqué.

Pour apprendre tout cela, de Solla Price a utilisé tous les outils du métallurgiste, radiologue et kinésithérapeute. Le train d'engrenages différentiels de cet ancien ordinateur me rappelle la transmission Ford classique Model-T.

Les dents d'engrenage elles-mêmes sont triangulaires. Ce n'est pas très bon engrenage. Les historiens savent que l'engrenage a été inventé pour la première fois en Afrique du Nord hellénistique il y a environ 200 ans. Mais ils avaient longtemps supposé que la connaissance grecque des engrenages était avant tout théorique. Eh bien, loin de là! Nous avions été dupés à nouveau parce que peu d'artefacts originaux survivaient. Les vieux engrenages en laiton ont depuis longtemps été corrodés ou fondus et réutilisés.

Mais l'usine héroïque de l'art WPA et les Modern Times de Charlie Chaplin n'étaient pas aussi modernes qu'ils le semblaient autrefois. Maintenant, la grande merveille de la fin du 20ème siècle, l'ordinateur lui-même, se révèle être un nouveau vin dans - une très vieille peau.

Je suis John Lienhard à l'Université de Houston, où nous nous intéressons au fonctionnement des esprits inventifs.

(Musique à thème)


de Solla Price, D., Engrenages des Grecs: le mécanisme d'Anticythère - un ordinateur de calendrier de ca. 80 avant JC. Transactions de l'American Philosophical Society , vol. 64, Pt. 7, 1974, pp. 1-70.

Je suis reconnaissant à Fred Stahl, Wellington Systems, Norwalk, Connecticut, pour avoir suggéré un épisode d'Anticythère et pour avoir appelé l'article de Solla Price à mon attention. Je suis reconnaissant à Eli Slawson des Observatoires de la Carnegie Institution de Washington d'avoir fourni les trois sites Web suivants d'Anticythère:
http://www.grand-illusions.com/antikyth.htm
http://www.ams.org/featurecolumn/archive/kyth1.html
http://www.nordex.com/htmlpages/amazing.html


Dessin de John Lienhard

La forme complexe des dents d'engrenage modernes

Les moteurs de notre ingéniosité est Copyright © 1988-1997 par John H. Lienhard.


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